“Ons doel? Het onderwijs toegankelijk maken voor iedereen ter wereld”

Thomas Van Den Elzen
Door Thomas Van Den Elzen Innoveren
“Ons doel? Het onderwijs toegankelijk maken voor iedereen ter wereld”

foto: Anke Audenaert, verantwoordelijke voor Udacity’s Digital Marketing Nanodegree

Ken jij Sebastian Thrun? In de wereld van artificiële intelligentie is hij alvast een levende legende. Hij staat bekend als dé man achter Google’s zelfrijdende auto. Thrun besefte tijdens de ontwikkeling dat er te weinig specialisten zijn rond artificiële intelligentie, robotica en zelfrijdende auto’s. Daarom sloeg hij bij Google de deur achter zich dicht en richtte hij Udacity op, een platform dat mensen in een korte tijd klaarstoomt voor een job van de toekomst. Het doel: het onderwijs democratiseren en kennis toegankelijk maken over de hele wereld. Wij spraken met Anke Audenaert van Udacity en vroegen haar naar de rol van digitalisering op de arbeidsmarkt én haar visie op de toekomst van het onderwijs.

Jezelf heroriënteren tot AI-specialist of VR-developer? Het kan.

Afstuderen als virtual reality-, artificiële intelligentie- of zelfrijdende auto-specialist? Als je dat in België wil doen, zou de zoektocht naar zo’n opleiding wel eens erg lang kunnen duren. Maar bij Udacity is het de logica zelve. Zo kan je er tal van specifieke skills aanleren door je in te schrijven op een betalende online cursus, waarmee je een soort van diploma (Udacity noemt het zelf een Nanodegree Program) kan behalen. Opvallend: wie een beetje bijbetaalt, krijgt van Udacity de garantie dat ze binnen de zes maand een job vinden in hun afstudeerrichting. Is dat niet het geval dan krijg je het inschrijvingsgeld helemaal terugbetaald.

Een overzicht van de Nanodegrees die je zoal kan volgen bij Udacity

Het bedrijf heeft duidelijk een succesrecept te pakken en dat straalt het ook langs alle kanten uit. Zo lanceerde Udacity vestigingen in India, China en Egypte en stopten topinvesteerders zoals Andreessen Horowitz er hun geld in. Udacity werd al in november 2015 een marktwaarde toegeschreven van meer dan 1 miljard dollar. Steeds meer studenten van over de hele wereld vinden hun weg naar het platform.

Ondanks de bombardementen op zijn stad Aleppo kon de Syrische student Omar Albeik toch afstuderen als iOS Engineer via Udacity

Ook studenten die in landen wonen met een moeilijke toegang tot onderwijs, vinden hun weg naar het platform. Zo deed het verhaal van de Syrische student Omar Albeik veel stof opwaaien op het internet. Door de oorlog en de aanhoudende bombardementen in Aleppo werd hij gedwongen om te vluchten en zocht hij online naar mogelijkheden om zijn studies verder te zetten. Via Udacity studeerde hij af als iOS Developer en vond hij ook werk.

Naast developercursussen worden ook alsmaar meer afstudeerrichtingen toegevoegd aan het aanbod. Een van de nieuwste aanvullingen is het digitale marketing programma waar je jezelf kan omscholen tot een online marketing expert. Leuk weetje: Avinash Kaushik, Rand Fishkin en andere online marketingtoppers hebben hun schouders gezet onder het curriculum.

Udacity 30-Second TV Spot: "The Jobs of Tomorrow Start Here" from Udacity on Vimeo.

Het verhaal van Udacity is iets waar we bij Bloovi absoluut meer wilden over weten. Bloovi-redacteur Thomas Van den Elzen sprak met Anke Audenaert, tot voor kort een adjunct professor digitale marketing aan de Universiteit van Californië in Los Angeles (UCLA) en dé vrouw achter de schermen van het Nanodegree Digitale Marketing bij Udacity.

“Er schort iets fundamenteel aan het hele onderwijssysteem”

“Begrijp me niet verkeerd,” steekt Anke ons gesprek van wal. “Het is niet de bedoeling dat ons aanbod het hoger onderwijs gaat vervangen. De basis die het conventionele onderwijssysteem legt blijft enorm belangrijk, maar toch schort er iets fundamenteel aan. Zo worden veel studenten opgeleid voor jobs die binnen enkele jaren niet langer bestaan. Daardoor zal er een gigantische skill gap ontstaan op de arbeidsmarkt.

“Studenten worden nu opgeleid voor jobs die binnenkort niet langer bestaan. Daar moeten we iets aan veranderen”
 

De skill gap waarover Anke spreekt is nu al erg merkbaar. Zo zoeken tal van bedrijven vandaag - vaak tevergeefs - naar toppers met specialisaties in o.a. software-ontwikkeling, artificiële intelligentie of dataspecialisten. Het grote probleem: dit type professionals is dun gezaaid en het kost bedrijven handenvol geld om zo’n mensen überhaupt te vinden én aan te werven.

Udacity-founder én ex-projectleider van Google Car: Sebastian Thrun

“Mijn grootste frustratie is dat kennis die je doorgeeft beperkt blijft tot de studenten in je klaslokaal”
 

Dat Anke aan deze situatie iets wil doen, blijkt overduidelijk wanneer ze gepassioneerd vertelt over haar eigen omzwervingen. Zeventien jaar geleden verhuisde de Vlaamse samen met haar man naar The States en ging er onder meer aan de slag als VP market research bij Yahoo, richtte haar eigen start-up op en accepteerde een positie als lesgever aan de prestigieuze UCLA universiteit. Anke staat dus al jaren met het ene been in de technologieveld en met het andere in de onderwijswereld. Ze merkte daardoor al snel dat er in het onderwijs nood is aan verandering en dat het ene domein het andere kan versterken.

“Bij Udacity krijg ik de kans om mee te bouwen aan een toekomst waar specifieke kennis op grote schaal toegankelijk wordt gemaakt”
 

Mijn grootste frustratie is dat de kennis die je doorgeeft beperkt blijft tot de mensen in je klaslokaal,” zegt Anke bedachtzaam. “Ook Udacity-founder Sebastian Thrun worstelde daarmee toen hij doceerde aan Stanford,” vertelt ze. “Door het jobaanbod bij Udacity kreeg ik de kans om die frustratie om te buigen naar iets positiefs. Ik kan nu meebouwen aan een toekomst waar specifieke kennis op grote schaal toegankelijk wordt gemaakt voor studenten over de hele wereld. Ik heb dus niet twee keer moeten nadenken om bij Udacity te beginnen,” lacht ze.

Digital Marketing Nanodegree: Marketeers helpen om terug mee te zijn met nieuwste digitale ontwikkelingen

Anke is de bezielster van het nanodegree Digitale Marketing bij Udacity. Ook hier heeft ze een kristalhelder doel uitgestippeld. “Je hoort vaak dat mensen binnen de marketingwereld in een bepaalde niche blijven zitten,” knikt ze. “Ze voelen zich elke dag meer en meer gepasseerd door de razendsnelle ontwikkelingen op het vlak van digitale marketing. Dat is waar wij iets aan willen doen.”

Naar aanleiding van ons gesprek konden we een kijkje werpen op het marketingtraject dat Udacity momenteel aanbiedt. Opvallend is dat het platform samenwerkt met enkele toppers zoals Google’s Avinash Kaushik om het curriculum mee vorm te geven. “Avinash is trouwens een fantastisch persoon om mee te werken,” glimlacht Anke. “Avinash (en de rest van Google) beschouwen het evangeliseren van digitale marketing als hun core mission. Daarom was het voor ons niet zo moeilijk om deze toppers aan te trekken als partners om het lessenpakket vorm te geven. Logisch natuurlijk, aangezien marketing bij hen zorgt voor meer geld in het laatje,” voegt Anke er lachend aan toe. Naast Google heeft Udacity ook samenwerkingen gesloten met Facebook, Google, Hootsuite, Hubspot, Mailchimp en Moz​.

“Vele marketeers voelen zich elke dag gepasseerd door razendsnelle digitale ontwikkelingen. Daar willen we iets aan doen”
 

We focussen zoveel mogelijk op de praktische kant van digitale marketing. Daarom kiezen we er ook voor om onze studenten aan de slag te laten gaan met échte marketingcampagnes. Zo leer je het beste bij,” bevestigt ze. “Je zal teksten moeten lezen, video’s bekijken en online tests afhandelen. Pas als je geslaagd bent voor een test, mag je naar het volgende onderdeel evolueren.”

“In totaal werken we nu met zo’n 200 mensen verspreid over vestigingen doorheen de wereld en zijn we actief in verschillende tijdzones. Dat gaat van developers, tot videospecialisten, reviewers en docenten. Dankzij onze internationale aanwezigheid kunnen onze reviewers jouw test binnen het uur verbeteren zodat jij ook sneller verder kan,” legt Anke uit.

Daarnaast blijkt dat de cursus digitale marketing slechts het beginpunt is. Anke verklapte me dat Udacity van plan is om nog veel meer topics toe te voegen. “Specifieke skills zoals marketing attribution en tal van andere digitale marketing specialisaties zullen de revue passeren. Veel kan ik je er nog niet over vertellen. We zijn nog maar net begonnen,” zegt ze geheimzinnig.

In beeld: de online marketing videolessen van Udacity

Geloof in de toekomst? Een kwestie van perceptie

Als ik Anke vraag naar de vaak negatief getinte toekomstbeelden die meer en meer opduiken in de media, glimlacht ze. “Weet je, verandering teweegbrengen is altijd moeilijker dan het status quo behouden. Het is dan ook logisch dat sommigen het op een negatieve manier bekijken. Maar verandering is ook datgene wat zaken (zoals onderwijs) net kan verbeteren. Het internet biedt ons ongeremde kansen om bij te leren en ons in no-time te specialiseren. We moeten die kansen dus ook ten volle benutten.

de zelfrijdende taxi van Uber die nu al in de straten van Pittsburg rondrijdt

“Eigenlijk is het simpel. Je kan de toekomst zien als een geweldige opportuniteit ofwel als een donker doembeeld. Het is eigenlijk een kwestie van perceptie. Wij kiezen resoluut voor het eerste.”

“Als je in Silicon Valley woont en werkt voel je het: hier is het geloof in de mogelijkheden die technologie en innovatie bieden gigantisch. Ja, er zullen veel jobs verloren gaan. Maar er zullen ook gigantisch veel jobs bijkomen die we zelfs nu nog niet kunnen bedenken. Het is dus nu dat mensen zich moeten specialiseren en de jobs van de toekomst moeten omarmen,” zegt ze beslist. “Eigenlijk is het simpel. Je kan de toekomst zien als een geweldige opportuniteit ofwel als een donker doembeeld. Het is een kwestie van perceptie. Wij kiezen resoluut voor het eerste.”