Hoe Zalando de online mode-industrie op zijn kop zette. Het volledige verhaal:

Magali De Reu
Door Magali De Reu E-commerce
Hoe Zalando de online mode-industrie op zijn kop zette. Het volledige verhaal:

Foto: morgenpost.de

Wie Zalando niet kent, leeft al 8 jaar in een grot. Het bedrijf startte in 2008 als online kledingszaak en is uitgegroeid tot een succesvol fashion platform. Met een omzet van ruim 3 miljard euro heeft het bedrijf een stevige marktpositie ingenomen. Maar waar haalde CEO Robert Gentz zijn inspiratie vandaan? Hoe is hij erin geslaagd om samen met co-founder David Schneider een succesvol internetbedrijf uit de grond te stampen? Dit is het groeiverhaal van Zalando, waarbij falen, vragen stellen en doorzettingsvermogen belangrijker dan ooit was:

De waarde van een website

Wie had gedacht dat Zalando’s succesverhaal voet aan grond zette op een strand in Guatemala? “Ik herinner me nog goed dat ik daar gewoon aan het relaxen was,” zegt Gentz, “en dat ik in de krant las dat StudiVZ verkocht werd aan Holtzbrinck Publishers voor een goede 85 miljoen euro. Gefascineerd dat ik was, ongelooflijk. Ik stelde mezelf de vraag: ‘hoe kan een website nu zo waardevol zijn? Welke elementen creëren die waarde?'”

Schneider en Gentz

Foto: David Schneider (links) en Robert Gentz (rechts) Bron: magazin-forum.de

De internetondernemer in spe kreeg het nieuws maar niet uit zijn hoofd. Als 23-jarige wist hij perfect waar hij stond. Hij had een diploma van business economist en blikte terug op enkele stages bij de Boston Consulting Group. Maar nog belangrijker: hij koesterde een passie voor Zuid-Amerika, die hij toevallig deelde met voormalig studiegenoot David Schneider. Het duo richtte een eerste start-up op in Mexico, genaamd Unibicate. Samen hadden ze een sociaal netwerk voor universiteiten in Mexico, Argentinië en Chili uit de grond gestampt.

“Omwille van onze achtergrond was het niet moeilijk om potentiële investeerders te vinden,” zei Gentz in een interview. “Maar de feedback was niet bepaald positief en we kampten met een schaarste aan programmeurs. In 2008 hebben we het project stopgezet.”

Opvallend: Schneider en Gentz hadden 8 maanden lang geleefd zonder inkomen. Ze hadden zelfs geen geld om een vliegtuigticket naar Europa op de kop te tikken. Ze brachten een bezoekje aan Oliver Samwer, een van de investeerders die ze hadden benaderd. De man betaalde de vlucht, en in ruil gingen de jonge ondernemers aan de slag bij zijn prijsvergelijkingsplatform Tarifas24.

Overeind krabbelen met nieuw idee, een nieuw concept en een nieuwe visie

Het tweetal liet zich niet kennen, en had al een nieuw idee klaar. “Het was zeer duidelijk dat we ons niet meer moesten wagen aan een tweede social netwerk,” legt Gentz uit. “Het model was redelijk onvoorspelbaar en moeilijk om te schalen.”

Poging 2 vond plaats in Duitsland, waar ze een online schoenenwinkel met flipflops oprichten. Schneider en Gentz hadden zich laten inspireren door het Amerikaanse Zappos, en wist een van de andere Samwer-broers, Alexander, te overtuigen voor een investering. Met 50.000 euro konden de jongens even verder.

Gentz Robert

Bron foto: schuhmarkt-news.de

"We waren zo blij als klanten ons opbelden. Keer op keer konden we vragen wat ze vonden van onze website en waarin we nog konden verbeteren"

Initieel stond Gentz voornamelijk in voor online marketing en customer support. “Telkens wanneer we werden opgebeld door een klant waren we zo gelukkig,” blikt hij terug. “We vroegen keer op keer wat ze vonden van onze website en waar er nog ruimte is voor verbetering.” Doorzettingsvermogen, feedback en een duidelijke visie zorgden ervoor dat de ondernemers eind 2008 introkken in hun eigen kantoor te Berlijn. Zalando was geboren.

De oprichters vertellen wel vaker hoe ze ontelbare uren hebben doorgebracht in schoenwinkels om te peilen naar de behoeften van de consument. Al snel werd duidelijk wat er nog ontbrak in de markt: een geüpdatet schoenenassortiment van alle belangrijkste merken met een ruime keuze in diverse stijlen, kleuren en maten. Een gewenste combinatie die fysieke winkels niet konden invullen. Een opportuniteit kon worden benut: eentje waarmee Schneider en Gentz de uiteindelijk Europa zouden veroveren.

Huidige succesmethode: lokaal, lokaal en nog eens lokaal

Als er gepeild wordt naar Zalando’s succes, dan valt het op dat het bedrijf sterk inspeelt op het lokale aspect. De e-commercetopper wil dat mensen zich thuis voelen wanneer ze met Zalando in contact komen. Zo optimaliseert het reclamekanalen per land, gaat het steevast voor gelokaliseerde prijzen en betaalmogelijkheden én zet het bekendheden in voor de reclamecampagnes.

“Je mag dat niet onderschatten, culturele verschillen zitten overal,” meent Gentz. “Om maar een voorbeeld te geven: Italianen betalen hun aankoop pas bij de levering en vinden het oké als die gebeurt tussen 4 en 5 dagen na de bestelling. In tegenstelling tot Nederlanders, die amper 2 dagen geduld hebben en meteen betalen bij het plaatsen van de bestelling.”

Robert CEO Zalando

"Verschillende culturen bieden verschillende perspectieven, en dat is goed"

Cultuurverschillen neemt Zalando niet enkel waar op de markt: ook haar interne keuken is divers. “We hebben werknemers in ongeveer 170 landen, wat soms een uitdaging vormt,” gaat Gentz verder. “En dat is goed: je krijgt verschillende perspectieven vanuit verschillende persoonlijkheden en achtergronden. Of we nu een tech of marketing achtergrond hebben: samen zitten we onder eenzelfde paraplu met een gemeenschappelijke passie voor mode.

Ondanks de grootte van onze teams worden beslissingen hier trouwens redelijk snel genomen. Dat vind ik belangrijk: beter 5 beslissingen nemen waarvan er 3 goed zijn, dan helemaal niets beslissen. Anders zal je traag of zelfs niet groeien.”

Zalando als ruggengraat binnen het mode-ecosysteem

De cijfers liegen er niet om: Zalando is uitgegroeid tot een gevestigde waarde in het modelandschap én in de e-commercewereld. Anno vandaag koestert CEO Robert Gentz nog steeds evenveel ambitie als zoveel jaren geleden. “We zien het echt groter,” zegt Gentz.

"We gaan voor een ecosysteem in de modebrance met Zalando als ruggengraat"

We willen op Europees niveau de modesector verder helpen te digitaliseren. Daarbij gaan we voor een ecosysteem in de modebranche, waarvan Zalando de ruggengraat wordt. We streven ernaar om een gecentraliseerd platform uit te bouwen voor alle modeartikelen, en daarvoor gaan we alle betrokken partijen samenbrengen op Zalando. De merken moeten nog sneller directe voordelen uit ons platform kunnen halen, net zoals klanten, toeleveranciers en zelfs fabrieken.”

Volgens Gentz is er wel nog werk aan de winkel als het aankomt op de synergie tussen online en offline. Daar wordt nu aan gewerkt. “Het duurt eigenlijk nog te lang om producten van in de opslagplaats tot bij de eindklant te krijgen,” geeft Gentz toe. 

Het streven naar een naadloze integratie met de offline shoppingbelevenis werd alvast in gang gezet. In Duitsland wordt er volop geëxperimenteerd met het aansluiten van fysieke winkels op de website van Zalando. "Als je op zoek bent naar een T-shirt, broek of eender wat, laten wij je als gebruiker weten bij welke winkel je die op de kop kunt tikken," licht Gentz toe. "En dan kan je er zelf naartoe gaan, of je vraagt aan Zalando om het aan je voordeur te laten leveren."

Zet Zalando de modesector binnenkort op de kop? De toekomst zal het uitwijzen ... 

Bron: theheureka.com