Begin maart werd het boek ‘Go! In 28 stappen je start-up lanceren’ op de wereld losgelaten. Het is meteen ook het laatste collectieve wapenfeit van de vier auteurs die allemaal een link hebben met de Solvay Business School. “Nu gaat iedereen zijn eigen richting uit”, bevestigt co-auteur Omar Mohout. “Het boek is onze laatste officiële samenwerking waarin we al onze expertise hebben gebundeld. We noemden het zelf de meest ervaren jury bij elkaar.”

Grootse ambities en te weinig tijd

Hoewel het boek voor start-ups het begin van een toekomstbestendige onderneming inluidt, betekent het voor de vier auteurs (Benjamin Beeckmans, Bruno Wattenbergh, Olivier Witmeur en Omar Mohout) het einde van een tijdperk. “We zijn allemaal gelinkt aan de Solvay Business School en hebben jarenlang honderden bedrijven en start-ups begeleid”, vertelt Omar Mohout. “Nu gaat iedereen zijn eigen richting uit. Het boek is onze laatste officiële samenwerking waarin we al onze expertise hebben gebundeld. We noemden het zelf de meest ervaren jury bij elkaar.”

Op de vraag vanwaar het idee voor een boek kwam, antwoordt Mohout gepassioneerd: “Er is tonnen materiaal beschikbaar, maar start-ups hebben de tijd niet om alles te lezen. En een boek rond prijszetting én eentje rond go-to-market én één rond het aannemen van een team,… Dit boek bundelt het allemaal en begeleidt ondernemers stap voor stap in hun journey. Het is een heel praktisch boek dat je dus niet van a tot z hoeft te lezen. Je kijkt naar de verschillende stappen en kiest welk hoofdstuk je nodig hebt om je risico’s te verminderen en je succes te vergroten.”

En dat is niet alles. “We hebben gekozen voor de lokale taal: Frans en Nederlands”, gaat Mohout verder. “Geen Engels dus. Dat maakt voor sommige ondernemers ook een verschil.”

De 4 auteurs op een rij

Praktijk en theorie: a winning team

Hoewel de vier een allemaal academische achtergrond hebben, is het boek allesbehalve een louter academisch werk. “We hadden twee pijlers”, legt Mohout uit. “Enerzijds hebben we uit onze eigen jarenlange ervaring geput en anderzijds reiken we ook theorieën aan uit de academische onderbouw die we aan de ULB opdeden. Het boek bestaat voor 80 procent uit samengevatte, geteste concepten en voor 20 procent uit onze eigen ervaringen.”

Pas als je iets honderd keer hebt gedaan, zie je een rode draad. Waarschijnlijk was ik acht jaar geleden dan ook de slechtste coach ooit en kon je mijn advies best negeren

Of die bestaande concepten erin verwerken nodig is? “Absoluut”, antwoordt Mohout. “Ik ben zo’n acht jaar geleden gestart met start-ups te coachen en achteraf gezien was dat onverantwoord”, legt hij uit. “Want ik coachte vanuit mijn eigen beperkte ervaringen en anekdotes. Die achtergrond was niet breed genoeg om te extrapoleren naar de context van iemand anders. Pas als je iets honderd keer hebt gedaan, zie je een rode draad. Waarschijnlijk was ik acht jaar geleden dan ook de slechtste coach ooit en kon je mijn advies op dat moment best negeren”, klinkt Mohout ontwapenend.

Dat is ondertussen wel veranderd. “Ondertussen heb ik honderden start-ups begeleid”, zegt hij met gepaste trots. “Pas door het te doen, les te geven, workshops te organiseren, boeken te schrijven en de interactie aan te gaan, ben ik alles echt beginnen begrijpen. Daarom start ik nu al mijn coachings met een disclaimer: alles wat ik zeg zijn vuistregels, geen wetmatigheden. Een ondernemer kan het tegenovergestelde doen van wat ik voorstel en toch perfect succesvol zijn. Al helpt het wel om te kunnen terugvallen op bepaalde vuistregels en kaders.”

Agility is key

Wat volgens Mohout de belangrijkste learning uit het boek is? “Dat je heel snel moet reageren en aanpassen. Die agility is de sleutel tot succes”, klinkt het. “Als je iets innovatiefs gaat doen, is alles wat je op voorhand denkt een pure hypothese. Je kan niets voorspellen, want het bestaat nog niet”, legt Mohout uit. “De uitdaging is om alles zo snel mogelijk en zo goedkoop mogelijk te valideren en aan te passen aan de realiteit. Ik lanceer bijvoorbeeld een idee, maak een landingspagina en ik zie dat er reactie op komt. Daar leer ik van, ik pas aan en ga snel. Dat aanpassingsvermogen zorgt ervoor dat je tot resultaat komt. En dan liefst zo snel mogelijk, voor je geld op is.”

Laat onzekerheid nu net zijn wat de meeste mensen proberen te vermijden. Dus neen, niet iedereen is ondernemer, maar iedereen kan wel de methode uit het boek toepassen

Die skill kan je leren, volgens Mohout. “Het is een wetenschappelijke aanpak, zoals een experiment waarbij je je hypothese gaat valideren. Iedereen kan dat. Dat is niet inherent aan een ondernemer”, stelt hij. “Betekent dat dat iedereen gemaakt is voor het ondernemerschap? Dat denk ik eerlijk gezegd niet”, gaat hij verder. “Je moet om kunnen met onzekerheid. Je moet zaken gaan valideren, maar je hebt geen idee hoelang het duurt voor de mayonaise pakt. En laat onzekerheid nu net zijn wat de meeste mensen proberen te vermijden. Dus neen, niet iedereen is ondernemer, maar iedereen kan wel de methode uit het boek toepassen.”

Groeiend ecosysteem

Hoe staat het Belgische start-uplandschap er vandaag eigenlijk voor? “In de vaart der volkeren blijven we een dwergecosysteem. Al zie je wel dat we matuurder worden”, geeft Mohout mee. “Toen ik acht à negen jaar geleden begon, was er helemaal geen ecosysteem, enkel een community. Voor het eerst in tien jaar zijn er weer Belgische bedrijven naar de beurs getrokken zoals Nyxoah en UnifiedPost. Binnenkort trekt er zelfs eentje naar de Amerikaanse beurs”, klinkt het.

In België verwacht een investeerder dat je na twee jaar cashflow break-even draait, terwijl ze er in de VS geen graten in zien dat je tien jaar verlies draait. Kijk maar naar Uber

“Wat tech start-ups betreft, heeft ons land nu een drietal unicorns die drie jaar geleden die status nog niet bereikt hadden: Collibra, Odoo en Deliverect. Het is de combinatie van al die zaken die maakt dat we van een start-uplandschap doorgroeien naar een matuurder scale-uplandschap. Dat bewijst dat je ook vanuit België de wereld kan veroveren. Dus ja, ik ben heel optimistisch over de toekomst!

België is in dat opzicht moeilijk te vergelijken met de Verenigde Staten bijvoorbeeld. “In Amerika heb je mensen die vanaf dag één de wereld willen veroveren en daar krijgen ze ook de middelen om dat waar te maken. In België is dat veel moeilijker”, legt Mohout uit. “Hier verwacht een investeerder dat je na twee jaar cashflow break-even draait, terwijl ze er in de VS geen graten in zien dat je tien jaar verlies draait. Kijk maar naar Uber.”

Al staat België Europees meer dan haar mannetje. “De op één na belangrijkste sector voor innovatie in Europa is gezondheidszorg. Daar heeft België hele goede kaarten: we zijn bijzonder sterk in biotech, bio-informatica en alles rond eHealth”, aldus Mohout. “Bovendien is België een maak-industrie. Overal in Vlaanderen vind je machinebouwers. Ook die hebben innovatie nodig onder de noemer van industrie 4.0. Dat is voor lokale bedrijven een opportuniteit en die kans grijpen ze ook.”

De digitale shift

Ook de coronacrisis drukte volgens Mohout haar stempel op het start- en scale-uplandschap. “Ik merkte dat de sterkeren sterker werden en de zwakken zwakker, een matteuseffect dus”, zegt hij. “Zij die al matuurder waren, konden meer geld ophalen en verder doorgroeien, terwijl het voor de starters net moeilijker werd om geld op te halen. Zij die naar hun eerste miljoen aan het zoeken waren, hebben het hard te verduren gehad, terwijl zij die tien à twintig miljoen nodig hadden dat veel vlotter kregen. Het kapitaal steeg, maar het aantal deals zakte.”

Zij die naar hun eerste miljoen aan het zoeken waren, hebben het hard te verduren gehad, terwijl zij die tien à twintig miljoen nodig hadden dat veel vlotter kregen

Mohout zag nog een tweede trend. “Corona heeft de digitalisering overduidelijk in een stroomversnelling gebracht. Ik vergelijk het graag met zwaartekracht: je ziet het niet, maar het is overal aanwezig. En door corona zijn we qua zwaartekracht van planeet aarde naar Jupiter verhuisd: het digitale is nóg zoveel belangrijker geworden”, klinkt het. “Corona was de lakmoesproef voor wie nog niet mee op de digitale kar stond. Heel wat kmo’s maar ook iconen zoals Delvaux liepen tegen de digitale muur. Dat was een grote opportuniteit voor wie op het digitale vlak wilde ondernemen.”

Of de crisis ook voor innovatievere ideeën heeft gezorgd? “Dat denk ik niet per se”, antwoordt Mohout. “Al ben ik er wel van overtuigd dat er wat accenten zijn verlegd: impact-ondernemen is belangrijker geworden. Mensen willen dingen creëren die maatschappelijk relevant zijn en hechten meer aandacht aan hun ‘why’. Het zijn niet meer alleen de centen die tellen”, luidt het.

Lagere drempel, hogere succesrate

De vier auteurs hopen met ‘Go! In 28 stappen je start-up lanceren’ om startende ondernemers het nodige duwtje in de rug te geven. “Als ons boek de drempel naar het ondernemerschap verlaagt én de success rate van start-ups verhoogt, dan zijn we in onze opzet geslaagd”, glimlacht Mohout.

Wat kan er mislopen als je de sprong naar het ondernemerschap waagt en je jezelf niet in de schulden werkt? Als het niet lukt, word je een ondernemende werknemer. Die zijn sowieso goud waard

Vandaag is het moeilijk om te slagen als innovatief bedrijf”, beseft Mohout. “De slaagkans een tikkeltje opkrikken zou een ongelofelijke impact op de toekomst kunnen hebben. En wat het ondernemerschap zelf betreft: wat kan er mislopen als je de sprong waagt en je jezelf niet in de schulden werkt? Als het niet lukt, word je een ondernemende werknemer. Die zijn sowieso goud waard.”

Of er nog een vervolg op het boek komt? “Dat zou me verbazen”, aldus Mohout. “Ik blijf schrijven, maar ik denk dat dit ons laatste gezamenlijke wapenfeit is waarmee we met ons vieren een heel mooi hoofdstuk afsluiten.”