Waarom CEO Bart De Waele van Duke & Grace een managing director aan boord haalde: “Ik had een kapitein nodig om zelf weer in het kraaiennest te kunnen kruipen”

Waarom CEO Bart De Waele van Duke & Grace een managing director aan boord haalde: “Ik had een kapitein nodig om zelf weer in het kraaiennest te kunnen kruipen”

Bart De Waele en Linda Galle van Duke & Grace

Het Gentse full-service bureau Duke & Grace groeide de afgelopen vijftien jaar aan het tempo van het internet. De onderneming, die zichzelf definieert op het kruispunt van strategie, creativiteit en technologie, zit vandaag ook organisatorisch op kruissnelheid. Nu de kaap van de honderd medewerkers is overschreden, haalde founder en CEO Bart De Waele een managing director aan boord, in de persoon van marketingstrateeg Linda Galle. “Ik kan als CEO nu juist méér en dichter bij mijn mensen staan dan voordien.”

Wij varen op een prachtig, stevig schip met een zeer getalenteerde bemanning”, leidt Bart De Waele zijn verhaal metaforisch in. “2020 was echter voor iedereen - voor ons net zoals voor zoveel andere bedrijven - een stormjaar. En wanneer de storm hard woedt, heb je een sterke kapitein nodig die aan het roer staat en het schip telkens veilig enkele meters verder weet te loodsen.”

Nu het einde van de storm in zicht is, kunnen we stilaan terug vooruit gaan kijken, stelt de CEO van Duke & Grace hoopvol. “Dat wil zeggen dat er weer iemand in het kraaiennest moet kruipen om te kijken waar de weg voorbij die storm naartoe leidt.”

Als futurist, inspirator en trendwatcher voor zijn bedrijf zag De Waele zich die laatste rol op het lijf geschreven. Maar de opdracht bleek moeilijk verenigbaar met die andere: de dagdagelijkse koers bewaken. Marketing- en klantexpert Linda Galle, die een jaar eerder de raad van bestuur bij Duke & Grace had vervoegd, toonde zich de geknipte vrouw om als nieuwe managing director de uitdaging aan te gaan.

“Wat ik meteen heel erg naar waarde wist te schatten bij Linda’s inbreng in de Board”, aldus De Waele, “is hoe ze erin slaagt om een grote klantgerichtheid te combineren met sterke structuren en processen. Tegelijk heb ik haar leren kennen als een zeer warme en mensgerichte persoonlijkheid.”

Geen vertaalslag in Excel

De aanstelling van een managing director heeft dan ook niet zozeer als objectief om te groeien in euro’s, bedenkt De Waele, maar wel inhoudelijk, als bedrijf, samen met de mensen die er werken. “Het gaat over het ontwikkelen van onze medewerkers en hoe we dat traject kunnen structureren en optimaliseren. Zoiets vertaal je niet in Excelsheets.”

“Er is heel veel talent binnen de organisatie”, pikt Galle aan. “Het bedrijf is altijd succesvol organisch gegroeid – kijk waar we nu staan – maar nu we meer dan honderd mensen tewerkstellen, zijn we op het punt gekomen om ook onze processen en structuren aan te passen aan dat nieuwe niveau. Een groter bedrijf vraagt een andere managementstijl en nieuwe afspraken. Om aan snelheid te winnen naar onze klanten toe, moeten we ook intern onze mensen meer power en ownership geven. Dan denk ik bijvoorbeeld aan het voorzien van opleidingen op een meer geformaliseerde manier, aan een structurele coaching van medewerkers of aan het doelgericht installeren van carrièrepaden.”

Innovatie vastpakken

In al zijn gedrevenheid om uit te zoeken en uit te vinden wat belangrijk is voor de klant van morgen, vergeet De Waele wel eens achterom te kijken, bekent de CEO. “Dat is de aard van de trendwatcher, geloof ik? Het is meteen ook mijn slechte eigenschap: ik ben vaak te ongeduldig. Dan vergeet ik te checken: is iedereen nog wel mee? Zitten we nog op koers? Hebben we op dat schip alle touwen goed vastgebonden?”

“Innovatie zit in ons DNA. Elk jaar halen wij de helft van onze omzet uit dingen die vijf jaar geleden niet eens bestonden. (glimlacht) Als we soms iets mínder moeten doen, is het misschien wel minder innoveren. Linda is als managing director alvast dé persoon bij uitstek om ons bij de les te houden.”

Innovatie zit in ons DNA. Elk jaar halen wij de helft van onze omzet uit dingen die vijf jaar geleden niet eens bestonden. Als we soms iets mínder moeten doen, is het misschien wel minder innoveren

“Waarom ik het super vind om met Bart samen te werken?”, haakt Galle aan. “Hij heeft de inspirationele touch die een bedrijf vooruit stuwt en medewerkers prikkelt en meetrekt. (lacht) Onlangs heeft hij me nog verplicht om me bij Clubhouse aan te sluiten als early adopter. Zoiets vind ik fijn. Ik ben zelf graag met innovatieve dingen bezig. Maar ik heb wel geleerd dat je, om succesvol te kunnen zijn, die trends en vernieuwing ook moet kunnen vastpakken en vertalen naar een organisatie en een strategie. Je moet dat embedden in het bedrijf en er je mensen bij betrekken.”

“Ik heb altijd met bewondering gekeken naar de unieke positie die Duke & Grace toch wel inneemt op de kruising van marketing, businessstrategie en technologie. Waar ik me nu als managing director op wil focussen is: hoe krijgen we die geweldige innovatiekracht even sterk vertaald naar klanten?

Dichter bij klant en team

Op het moment dat Linda Galle onafhankelijk bestuurder werd bij Duke & Grace, was ze nog aan de slag als marketing directeur bij The Adecco Group. Daaraan gingen vijftien jaar ervaring vooraf bij grote bedrijven in dezelfde functie. “Vanuit mijn achtergrond bekijk ik dit soort trajecten altijd heel sterk vanuit de centrale positie van onze klant. Ik heb lang in hun schoenen gestaan en begrijp dus heel goed wat de uitdagingen zijn waar klanten mee kampen”, legt Galle uit. “Hoe geraken we dichter bij die klant? Wat verwacht de (eind)klant van ons? Aan die vraagstelling kan ik alles toetsen: welke verbetering we ook doorvoeren, ze moet altijd ten gunste zijn van de klant.”

“Wat ik daarnaast heel duidelijk oppik van Linda,” vult De Waele aan, “is hoe belangrijk het is om ook naar de interne organisatie van klanten te kijken. In ons bedrijf zijn we soms zo gefocust op dat ‘user first’-denken dat we af en toe voorbijgaan aan wat er binnenshuis speelt bij onze directe klant. Waar onze teams dankzij Linda’s komst al attenter zijn op geworden? Dat het bijvoorbeeld niet volstaat om je verhaal te ‘verkopen’ aan die ene persoon die tegenover je aan de onderhandelingstafel zit. Je moet ook luisteren naar de struggles die er nog zijn om een project elders in de organisatie te doen landen.”

Nu De Waele en Galle sinds een goede maand een tandem vormen als CEO en managing director vloeien operationele en strategische inzichten steeds coherenter in elkaar over. Met als bedoeling elkaar in veelvoud te versterken, klinkt het gezamenlijk. “Juist omdat ik weer vaker in mijn uitkijktoren mag gaan zitten, heb ik het gevoel dat ik méér en dichter - voorlopig enkel in de figuurlijke betekenis van het woord - bij mijn mensen kan staan dan voordien”, aldus De Waele.

“Ik voel dat er meer ruimte vrijkomt om naast mijn mensen te gaan staan. Tegelijk krijg ik terug de vrijheid om mijn ideeën over alles wat digitaal is met onze klanten te delen. En al wijzigt de positie, de focus blijft hetzelfde: nog beter worden in wat we doen, nog beter voor onze mensen zorgen, nog betere resultaten halen voor onze klanten.”

Ondernemer versus (?) manager

Waar het perspectief van de ondernemer samenkomt met dat van de manager, wordt vanzelf groei gegenereerd, luidt de overtuiging. Al is de tegenstelling tussen beide rollen niet zwart-wit. “Ik denk dat het een spectrum is waarin je als persoon ook fluctueert en evolueert”, stelt De Waele. “Je skillset uitbreiden en voluit gaan voor groei, is dat ondernemerschap? Ja, zeker en vast. Moet je daarvoor ondernemer zijn? Nee toch. Waar Linda en ik elkaar vinden, is in de wil en de wens om almaar vooruit te gaan met het bedrijf.”

“Voor een klant is het ook gewoon heel fijn om te kunnen samenwerken met een agency dat niet alleen oplevert wat je vraagt, maar tegelijk met voorstellen afkomt en betrokkenheid toont met de business waar je zelf in zit”, haalt Galle aan. “Dat type van bedrijf willen wij zijn. Daar gaan we nu binnen de nieuwe structuur samen aan werken.”

“We hebben allebei gewoon ontzettend veel goesting om hier verder een succesverhaal van te maken”, besluit De Waele. “We zien ons uit de storm komen op een zeer mooi schip – met een ietwat vermoeide bemanning, dat is waar – maar gelet op de nieuwsgierigheid en drive die we hier allemaal hebben, zal ons dat zeker lukken.”

Schrijf je in voor onze wekelijkse nieuwsbrief
Connecteer met 91.763 abonnees
Bloovi Magazine

Bloovi brengt 2x per jaar een eigen print magazine uit. Met inspirerende verhalen van spraakmakende ondernemers.

>> vraag hier je gratis exemplaar aan

Schrijf je in voor onze wekelijkse nieuwsbrief