SCARAB Sports-founders (vlnr) Matthias Seghers, Tanguy Ongena en Oliver Francx

Wat gebeurt er als drie jonge sportfanaten met een techknobbel en ondernemersbloed besluiten om ervoor te gaan? Tijdens de trainingsrondes lieten ze alvast strategie, doelgerichte actie, lef en mooie één-tweetjes zien. De lancering van SCARAB Sports is het eerste doelpunt van de Gentse student-ondernemers. De match zelf – met als inzet een datagebaseerde sporttrainingsapplicatie wereldwijd verkopen – is nog maar pas begonnen. “We beseffen dat we iets unieks in handen hebben.”

Nog geen jaar na de oprichting van SCARAB Sports, in augustus 2020, liggen er deals met voetbalclubs AA Gent en Oud-Heverlee Leuven op tafel. Geen misse prestatie van Tanguy Ongena, Matthias Seghers en Oliver Francx die hun onderneming oprichtten na een universiteitsproject in de masteropleiding Mechatronica (Ingenieurswetenschappen-Architectuur UGent, richting industrieel ingenieur productontwikkeling). Hun case: een data based interactief trainingstoestel.

“De bal ging al snel aan het rollen”, grijnst Tanguy Ongena. “We wonnen met ons ontwerp een publieksprijs waarna we in een Durf Ondernemen-traject van UGent zijn gestapt. Ook daar haalden we de finale in een wedstrijd, Expedition Do! 2020. Ik hoef er wellicht niet bij te vertellen dat dat onze motivatie een flinke boost gaf. Durf Ondernemen heeft ons een netwerk bezorgd en vervolgens binnengeloodst bij imec.istart.”

Sporters boven zichzelf laten uitstijgen

In hun bedrijfsnaam verwijzen naar de applicatie of naar hun eigen namen, vond het ondernemerstrio geen goed idee. Dan liever alle opties openhouden op het vlak van producten en sporten. “Het woord ‘Scarab’ komt van scarabee: een in de Egyptische mythologie als heilig dier beschouwde kever die vele malen zijn eigen lichaamsgewicht kan voortduwen”, legt Ongena uit. “En wat wij doen, is de prestaties van kleine spelers verbeteren en sporters begeleiden naar hun next level.”

“Dat een incubator en accelerator als imec.istart – die toch tot de Europese top mogen rekenen – zoveel potentieel in ons ziet, was een enorme opsteker. Dat we ineens voet aan de grond kregen bij voetbalclubs en trainers, is te danken aan de credibiliteit die we vanaf dan hadden. Via imec.istart haalden we snel investeringen binnen. We hebben er kennis, middelen en mentorship gevonden – en niet in het minst een geweldig netwerk in zowel Gent als Leuven.”

SCARAB Sports werd bovendien genomineerd voor de Big Squeeze als student-ondernemer 2021, ook al schreef het team zich niet eens zelf in. Een herinnering aan het feit dat de founders nog steeds student-ondernemers zijn. “Plots zat die nominatie in onze mailbox”, vertelt Ongena. “Oliver en ik zijn laatstejaars ingenieurswetenschappen, Matthias studeerde vorig jaar af als IT elektronica-expert, al gaat hij zich daarnaast bij Scarab ook toeleggen op het financiële aspect. Als IT-expert heeft hij samen met externe ontwikkelaars ons platform vormgegeven.”

Voorspellen hoe goed een voetballer wordt

De applicatie helpt atleten om hun prestaties te verbeteren en hun trainers te coachen via actionable performance analytics. Dat is vooral erg praktisch. Een speler krijgt op onverwachte momenten visuele impulsen. Je moet alert zijn en er snel op reageren. Gebruiksvriendelijkheid is een belangrijk punt: samen met het Leuvense engineeringbureau Comate werd de user experience op punt gezet.

“Het trainingstoestel screent voetballers objectief en traint ze op hun technisch-cognitieve vaardigheden”, legt Ongena uit. “De combinatie van wat een speler doet in zijn hoofd en diens effectieve handelen kan je in een sequentie gieten: het OODA principle. Observe, orient, decide, act: de laatste is de techniek die je toepast op het veld. Data verzamelen over die combinatie gebeurt nauwelijks in de hedendaagse sport. Spelers worden beoordeeld op hun fysieke paraatheid, maar hoe ze denken en handelen, is weinig bekend. Jeugdig talent wordt tijdens trainingen soms lager ingeschat omdat ze fysiek niet goed ontwikkeld zijn, ook al zijn ze technisch-cognitief misschien erg vaardig. Omdat die spelers later matuur worden, kunnen ze dan niet doorgroeien. Dat zijn zaken die onze innovatieve boarding kan vermijden.”

Dat onze eerste klanten intekenden op basis van een presentatie toont toch echt de kracht van het concept. Ze zijn nu even enthousiast als wij om alles uitgebreid te testen

“Maken we het proces tussen de impuls geven en de target repetitief, dan kunnen we de tijd tussen de acties opmeten met sensoren en zo het technisch-cognitieve vermogen van de speler in kaart brengen. Bovendien willen we er op termijn AI op loslaten. Via predictive data willen we de prestaties van de speler voorspellen, maar dat vereist nog jarenlang bouwen aan de datapool.”

De applicatie is echt plug and play”, gaat Ongena door. “Nu worden de prototypes getest door onze eerste klanten. Eind 2021 willen we op grote schaal produceren. Dat onze eerste klanten intekenden op basis van een presentatie toont toch echt de kracht van het concept. Ze zijn nu even enthousiast als wij om alles uitgebreid te testen.”

Speelstijl: ça passe ou ça casse

Opmerkelijk: de prille onderneming heeft geen CEO. De drie founders zijn allemaal bestuurder en bezitten elk een derde van de aandelen. “Ik ben verantwoordelijk voor sales, marketing en communicatie, daarom geef ik de interviews”, zeg Tanguy Ongena. “Matthias doet als CTO het technische luik. Hij schrijft algoritmes voor de analyse, maar hij is ook CFO. Oliver is onze productontwikkelaar en staat in voor het sportwetenschappelijke luik. Niemand noemt zich CEO en dat is ook niet nodig. We vullen elkaar prima aan.”

“Mij moeten ze wel eens tegenhouden omdat ik in al mijn uitbundigheid soms té open kan zijn. Je leert dankzij je vennoten wel wat je kan zeggen tegen wie en wat niet. Anderzijds probeer ik de anderen uit hun kot te trekken en aan te sporen om risico te nemen – ça passe ou ça casse. ‘We gaan niet nog eens twee weken wachten’. Zo zit ik dan weer in elkaar”, aldus Ongena.

Een club als AA Gent durven opbellen bijvoorbeeld, was erg belangrijk. In het team waren we het daar eerst niet allemaal over eens. Is het niet te vroeg, vroegen we ons af. Maar zo houden we elkaar mooi in evenwicht. En ook al zijn we elk expert in ons vakdomein, we zijn in de eerste plaats productontwikkelaars van een revolutionaire applicatie die we snel willen commercialiseren.”

Ook al zijn we elk expert in ons vakdomein, we zijn in de eerste plaats productontwikkelaars van een revolutionaire applicatie die we snel willen commercialiseren

Van de coronacrisis ondervonden ze weinig hinder. Het drietal had zelfs meer tijd voor hun onderneming. Het topvoetbal ging gewoon door, de clubs wilden hen des te sneller leren kennen. Funding was dan ook geen probleem. “Maar wel essentieel”, nuanceert Tanguy Ongena. “Dit gaat over hardware en dat moet meteen juist zitten. Daarom zijn we enorm blij met de steun van een gerenommeerde onderzoeksinstelling als imec, net als die van familie en vrienden. Ook een VLAIO subsidiedossier werd gelukkig goedgekeurd.”

“We lanceren nu een equity based crowdfunding die normaal voor de zomer rond moet zijn. Op middellange termijn willen we met een business angel in zee: een Belg die in ons gelooft en samen met ons de langetermijndoelen wil halen. Als alles lukt en ook die trein vertrokken is, ziet de toekomst er best rooskleurig uit.”

(Photo kaagent.be)

Qatar en Dreamland lonken

De applicatie op termijn ook inzetten voor andere sporten is zeker de bedoeling, maar eerst lonkt een – liefst snelle – internationale doorbraak. “Belgische voetbalacademies, profclubs en privétrainers: dat zijn geen duizenden klanten”, zegt Ongena laconiek. “Daarom willen we naar de grote Europese voetballanden. En daarna, wie weet: de VS, de Emiraten, Qatar,…”

“Daarna willen we de applicatie aanpassen voor hockey. Bovendien willen we naar het consumentencircuit. Kinderen kunnen er dan met een vereenvoudigde versie die ze gewoon in de winkelrekken vinden in hun tuin mee aan de slag. Binnen een vijftal jaar hopen we na al die stappen toch een 15-tal mensen in dienst te hebben.”

Voetbalclubs uit de Jupiler Pro League willen bij de eersten zijn om met ons toestel te kunnen werken

Voor Tanguy Ongena was sport niet de eerste optie, maar hij beklaagde zich zijn keuze nog geen seconde. Dit is dan ook best een atypisch ondernemersverhaal. De reeks werd tot nu toe feilloos afgewerkt. “Ik ben productontwikkeling gaan studeren omdát ik wilde ondernemen. Door daar sport aan te koppelen, kwamen twee passies samen. Ik was zelf hockeytrainer voor Gantoise. Dat ik nog altijd hockey speel, illustreert mijn passie voor sport. Oliver is voetballer geweest en Matthias is een tennisser. Maar we delen allemaal een passie voor voetbal.”

Sport, technologie en ondernemen is wat mij betreft een fantastische combinatie. De positieve commentaren, diverse prijzen en groeiende belangstelling zijn de kers op de taart. Met SCARAB Sports hebben we iets unieks in handen. Voetbalclubs uit de Jupiler Pro League willen bij de eersten zijn om met ons toestel te kunnen werken. Zoals de jeugdverantwoordelijke van AA Gent het mooi verwoordde: jullie zijn onze missing link. Tja, als je zoiets hoort, dan kriebelt het wel.”