“Het is onze bedoeling dat je straks zorgeloos op reis kunt gaan, zelfs wanneer je je portemonnee thuis bent vergeten”

Sam De Cock
Door Sam De Cock Innoveren
“Het is onze bedoeling dat je straks zorgeloos op reis kunt gaan, zelfs wanneer je je portemonnee thuis bent vergeten”

Wie dit jaar op reis gaat, neemt voorzorgsmaatregelen. De zuurverdiende euro’s worden omgewisseld in de valuta van de bestemming, en de reserve op de kredietkaart wordt vrijgehouden. Maar ook op reis zijn we op onze hoede, want we lopen er rond met bergen cash. En zo’n antidiefstalportemonnee is te vergelijken met een paar Crocs: handig maar afstotelijk. Gelukkig valt die stress straks van onze schouders, want betalen doen we straks met de smartphone. “Meer nog: we evolueren naar een model waarin je op reis geen fysieke betalingen moet doen, en na afloop een overzichtelijke afrekening krijgt.” Dat zegt Patrick W. Diemer, Managing Director van AirPlus International, een wereldwijde specialist in betaaloplossingen voor zakenreizen. Bloovi-redacteur Sam De Cock polste bij hem naar zijn visie over de toekomst van betalen op reis.

Ook Nicolas Ancot en Michael Fürer, die samen als General Managers de Belgische vestiging van AirPlus en BCC Corporate leiden, schuiven mee aan tafel. AirPlus heeft namelijk net BCC Corporate overgenomen. Dat is de Belgische uitgever van Visa en MasterCard voor bedrijven. “De overname van BCC Corporate door AirPlus werd net gefinaliseerd”, aldus Nicolas. “Samen met Michael ben ik verantwoordelijk voor een vlotte integratie.” Michael vult aan: “Met deze overname staan we veel sterker in de markt, en bereiken we dezelfde doelgroep met verenigde krachten en een breder aanbod.” Die verenigde krachten werden trouwens begin juni gesymboliseerd door een verhuis naar een gemeenschappelijk kantoor in hartje Brussel.

Van plastic naar scherm

Dat we steeds minder met cash rondlopen, is een algemene trend. Maar ook het plastic in onze portemonnee – lees: bank- en kredietkaarten – verdwijnt als sneeuw voor de zon. “We hebben net een bedrijf overgenomen dat plastic kredietkaarten uitgeeft voor zakenreizen”, aldus Patrick. “Toch zijn we er ons van bewust dat dit op termijn zal verdwijnen. De toekomst? Die zit in onze smartphone. En de markt gaat disruptief veranderen, met of zonder ons. Uiteraard willen we relevant blijven en aan de frontlinie staan van de revolutie die er in onze markt zit aan te komen. Daarom zetten we zwaar in op innovatie.”

"Het enige wat je nog nodig hebt, is je smartphone."

De innovatieplannen van AirPlus zijn best ambitieus. Maar goed, wie wil nu niet de Uber van zijn sector worden? Patrick: “De vergelijking met Uber houdt steek. Vandaag hebben we een app die in de pilootfase zit, waarmee je Airbnb-boekingen kunt betalen en auto’s kunt huren op zakenreis. Maar we willen nog verder gaan en alle aspecten van reizen erin betrekken, van het boeken tot tijdens en zelfs na je reis.” Zo zullen we via de app de parking aan de luchthaven kunnen betalen, maar ook dat gezellig restaurantje in Lissabon. “Het is de bedoeling dat je straks zorgeloos op reis kunt gaan, zelfs wanneer je je geld en bankkaarten thuis bent vergeten”, vult Nicolas aan. “Het enige wat je nodig hebt, is je smartphone. En je lader, natuurlijk.” (lacht)

AirPlus noemt het invisible payment: betalen zonder dat je iets uit je portemonnee moet halen. Zelfs je kredietkaart niet. Betalen met een app is heel wat eenvoudiger én veiliger. En juist dat veiligheidsaspect wint dezer dagen erg aan belang.

In gesprek met Patrick W. Diemer

Ook de rapportering gebeurt automatisch. Michael: “Zakenreizigers vinden het ellendig om ticketjes, rekeningen en betalingsbewijzen te verzamelen tijdens hun reis. Om ze dan achteraf netjes aan de bevoegde afdeling te presenteren. Wanneer je via één account alles betaalt, valt die hele administratie weg.”

Particuliere markt lonkt

Mooie oplossing, maar richt AirPlus zich vandaag niet enkel tot de B2B-markt? Met andere woorden: alleen tot zakenreizigers? “Vandaag is dat inderdaad nog zo”, stelt Patrick. “Maar dankzij de overname van BCC Corporate hebben we nu al enkele oplossingen voor particulieren, wat ons een voet tussen de deur geeft in die markt. En groei daarin is een logische stap. Of je nu privé of zakelijk reist, je hebt min of meer dezelfde behoeftes: je wilt comfortabel en veilig reizen, zonder zorgen en zonder administratie.”

"Of je nu privé of zakelijk reist, je hebt min of meer dezelfde wensen."

Wordt vervolgd, dus. Want hoewel AirPlus nog geen hapklare oplossing voor particulieren heeft, zullen we er niet lang op moeten wachten. “We zetten alles op alles om een sterke oplossing te ontwikkelen”, bevestigt Patrick.

Sterker dan start-ups

AirPlus is niet de enige met zulke ambities. Vooral start-ups richten zich vandaag op de reiziger. “Uiteraard houden we de vinger aan de pols en volgen we alles wat start-ups doen”, aldus Nicolas. “Maar wij hebben één groot voordeel tegenover hen: wij kennen de reismarkt al meer dan twee decennia én we hebben een goede basis van 49.000 trouwe klanten. Dat is niet onbelangrijk als je een oplossing succesvol wil lanceren. We zien trouwens ook dat start-ups vaak met slechts één aspect van reizen bezig zijn: de ene app regelt de betalingen op hotel, de andere dan weer op restaurant. Om je taxi te betalen, moet je een andere app downloaden. Ondertussen is er een wildgroei van zo’n 90.000 apps – voor reizen alleen. Wij willen alles integreren in één app, gelinkt aan ons betrouwbaar technologisch platform.”

Maar als een start-up te vergelijken is met een speedboot, dan is AirPlus, met zo’n 1.200 medewerkers, te vergelijken met een moeilijk te keren cruiseschip, toch? “Integendeel”, stelt Patrick. “We zijn in staat om zeer flexibel te handelen. Maar we handelen wel doordacht. Zo hebben we een heus R&D-departement dat trends in de markt opvolgt en oplossingen bedenkt. We geven dat team zo weinig mogelijk objectieven. Ze moeten elk jaar enkele prototypes ontwikkelen, maar zij bepalen de inhoud en de vorm.”

Videoconferencing is geen oplossing

Videoconferencing is vandaag een populair gegeven om reiskosten te drukken en de ecologische voetafdruk te verkleinen. “Maar ik heb nog geen enkel bedrijf ontmoet waarin de reiskosten dalen door het introduceren van videoconferencing”, stelt Patrick. “Die technologie zorgt alleen maar voor nog meer meetings. Bovendien hebben fysieke meetings nog altijd het meeste impact. Want communiceren doen we niet alleen met onze woorden, maar vooral met onze lichaamstaal. En dat valt moeilijk af te lezen op een scherm.”

Dat blijkt ook uit de data, want reizen is on the rise. “Logisch”, weet Michael. “Want vandaag kun je een stuk vlotter reizen dan vroeger. De verbindingen tussen vliegtuig, trein en taxi lopen naadloos in elkaar over. Daarnaast zijn ook de prijzen enorm gedaald. Ook dat speelt in het voordeel van de reiziger.”